Il 7 novembre, NSO Group, la società israeliana di spyware famigerata per la sua tecnologia di intercettazione telefonica Pegasus, ha inviato un’e-mail urgente e una lettera tramite UPS per richiedere un incontro con il Segretario di Stato Antony Blinken e funzionari del Dipartimento di Stato americano.

“Scrivo a nome del Gruppo NSO per richiedere urgentemente l’opportunità di dialogare con il Segretario Blinken e i funzionari del Dipartimento di Stato riguardo all’importanza della tecnologia di cyber intelligence sulla scia delle gravi minacce alla sicurezza poste dai recenti attacchi terroristici di Hamas in Israele e le loro conseguenze”, ha scritto Timothy Dickinson, partner dello studio legale Paul Hastings con sede a Los Angeles, per conto di NSO.

Negli ultimi due anni la reputazione di NSO ha subito un duro colpo a causa delle rivelazioni sul ruolo dei suoi spyware nelle violazioni dei diritti umani.

Mentre scoppiava la polemica sul suo ruolo nello spionaggio dei governi autoritari, NSO Group è stato inserito nella lista nera dal Dipartimento del Commercio degli Stati Uniti nel novembre 2021, “per mettere i diritti umani al centro della politica estera degli Stati Uniti”, disse all’epoca l’agenzia. Un mese dopo l’inserimento nella lista nera, si è scoperto che Pegasus era stato utilizzato per spiare i diplomatici americani.

La lettera di NSO a Blinken – archiviata pubblicamente come parte degli obblighi di Paul Hastings ai sensi del Foreign Agents Registration Act – fa parte dell’ultimo tentativo dell’azienda di reinventare la propria immagine e, soprattutto, un tentativo di invertire la lista nera. (Né il Dipartimento di Stato né Paul Hastings hanno risposto alle richieste di commento.)



Per NSO, la lista nera è stata una minaccia esistenziale. La spinta per invertirlo, che includeva l’assunzione di numerosi studi legali e di pubbliche relazioni americani, lo scorso anno è costato a NSO 1,5 milioni di dollari in attività di lobbying, più di quanto ha speso lo stesso governo israeliano. Si è concentrato principalmente sui politici repubblicani, molti dei quali ora esprimono apertamente il loro sostegno a Israele, e contro il cessate il fuoco nella brutale guerra condotta dal paese nella Striscia di Gaza.

Nel contesto dello sforzo bellico israeliano, la NSO appare più convinta che mai di essere utile al governo americano.

“La tecnologia di NSO supporta l’attuale lotta globale contro il terrorismo in tutte le sue forme”, si legge nella lettera a Blinken. “Questi sforzi sono perfettamente in linea con i ripetuti messaggi e le azioni di sostegno al governo israeliano dell’amministrazione Biden-Harris”.

La NSO si propone come volontaria nello sforzo bellico israeliano, presumibilmente aiutando a rintracciare gli israeliani scomparsi e gli ostaggi. E in questo momento, che una mezza dozzina di esperti hanno descritto a The Intercept come il tentativo di NSO di “lavare la crisi”, alcuni credono che il governo americano possa creare uno spazio affinché NSO possa tornare al tavolo.

“La partecipazione di NSO agli sforzi del governo israeliano per localizzare i cittadini a Gaza sembra essere uno sforzo da parte dell’azienda per riabilitare la propria immagine in questa crisi”, ha affermato Adam Shapiro, direttore della difesa per Israele-Palestina presso Democracy for the Arab World Now, una rivista gruppo fondato dal giornalista ucciso Jamal Khashoggi per difendere i diritti umani in Medio Oriente. “Ma il campanello d’allarme dovrebbe suonare sul fatto che il gruppo NSO è stato reclutato nello sforzo bellico di Israele”.

I documenti ottenuti da The Intercept attraverso la FARA e le richieste di registri pubblici illustrano gli intensi sforzi di lobbying della società, soprattutto tra i repubblicani più falchi e filo-israeliani.

Lavorando per conto di NSO, Pillsbury Winthrop Shaw Pittman, uno studio legale con sede a New York, ha tenuto più di una mezza dozzina di incontri tra marzo e agosto con il deputato Pete Sessions, R-Texas, che fa parte del Comitato per i servizi finanziari della Camera e del comitato di supervisione e riforma. Uno era quello di “discutere lo status del Bureau of Industry and Security Communications, appello del Dipartimento del Commercio degli Stati Uniti”. (Pillsbury non ha risposto a una richiesta di commento.)

“La partecipazione di NSO agli sforzi del governo israeliano per localizzare i cittadini a Gaza sembra essere uno sforzo da parte dell’azienda per riabilitare la propria immagine in questa crisi”.

I lobbisti hanno anche avuto tre incontri in marzo e aprile con Justin Discigil, allora capo dello staff del deputato di estrema destra Dan Crenshaw, R-Texas, che fa parte del comitato permanente ristretto sull’intelligence della Camera. (Né Sessions né Crenshaw hanno risposto alle richieste di commento.)

I documenti pubblici sulla spinta di NSO offrono anche esempi concreti di qualcosa che la società ha fatto di tutto per eludere e che il governo americano ha regolarmente trascurato: il rapporto esistente tra lo stato israeliano e la società di spyware.

“Lo strumento Pegasus della NSO è trattato in Israele come un articolo di difesa soggetto a regolamentazione da parte delle autorità di regolamentazione del paese, che effettuano la propria valutazione dei rischi per i diritti umani nei paesi di tutto il mondo”, si legge nella lettera a Blinken.

Anche un’e-mail del maggio 2022 precedentemente non segnalata inviata dal funzionario del Dipartimento del Commercio Elena Love ai lobbisti di NSO traccia un collegamento tra il governo israeliano e NSO. Nella sua e-mail, Love ha chiesto ai lobbisti che lavorano per annullare la lista nera della NSO il permesso di inviare un elenco di domande direttamente ai funzionari israeliani. (Il Dipartimento del Commercio ha affermato che non vi è alcun cambiamento nello status di NSO nella lista nera e ha rifiutato di commentare ulteriormente. NSO Group e il governo israeliano non hanno risposto alle richieste di commento.)

Attualmente, nello sforzo bellico, il governo israeliano sta permettendo alla NSO di intervenire in prima linea. In un podcast del notiziario israeliano Haaretz del 19 ottobre – i podcast sono meno pesantemente censurati dal governo rispetto agli articoli scritti – un giornalista discute di come la NSO abbia prestato servizio, in sostanza ha assunto un lavoro per il Ministero della Difesa.

“Ciò che è veramente, davvero importante da capire è che queste aziende”, ha detto il giornalista di Haaretz Omer Benjakob nel podcast, “alcune di loro hanno già lavorato con lo Stato di Israele”.

Assumere lobbisti a Washington

Vendendo i suoi spyware a governi autoritari, NSO ha facilitato una serie di violazioni dei diritti umani: dall’uso da parte degli Emirati Arabi Uniti per spiare Khashoggi, il giornalista poi ucciso dall’Arabia Saudita, alla segnalazione proprio questa settimana del suo utilizzo per spiare gli indiani. giornalisti. Secondo il gruppo di ricerca Forensic Architecture, l’uso dei prodotti di NSO Group ha contribuito a oltre 150 attacchi fisici contro giornalisti, difensori dei diritti e altri attori della società civile, inclusa la loro morte.

Ora la società sta organizzando una rapace campagna di pubbliche relazioni per riparare il danno alla sua reputazione.

La recente assunzione da parte della NSO di due lobbisti, Jeffrey Weiss e Stewart Baker, dello studio legale Steptoe & Johnson con sede a Washington, è stata resa pubblica alla fine di ottobre in un documento presentato alla Camera dei Rappresentanti. Per conto della NSO, l’azienda doveva affrontare “la politica di sicurezza nazionale e di controllo delle esportazioni degli Stati Uniti in un contesto internazionale”.

Baker, ex assistente segretario per la politica presso il Dipartimento per la Sicurezza Nazionale ed ex consigliere generale della National Security Agency, aveva precedentemente dichiarato all’Associated Press, prima di rappresentare la NSO, che l’inserimento della società nella lista nera “non è certamente una pena di morte e potrebbe col tempo essere davvero irritante.

Weiss, da parte sua, ha avuto un’esperienza rilevante per contribuire a far uscire NSO dalla lista nera del Dipartimento del Commercio: è stato vicedirettore della politica e della pianificazione strategica presso l’agenzia dal 2013 al 2017.

Anche Weiss e un altro partner di Steptoe & Johnson, Eric Emerson, erano stati assunti dal governo israeliano pochi mesi prima, secondo documenti FARA precedentemente non pubblicati. Weiss si è registrato per fornire entrambi i servizi alla Missione economica e commerciale presso l’Ambasciata di Israele a luglio, e poi a NSO in ottobre.

Emerson, che ha lavorato presso Steptoe per oltre 30 anni specializzandosi in diritto commerciale internazionale e questioni politiche, si è registrato per collaborare con Natalie Gutman-Chen, ministro israeliano del commercio e degli affari economici. I documenti mostrano che il budget annuale di Steptoe per questo lavoro è di $ 180.000.

I manifestanti a sostegno della Palestina si riuniscono presso l’ambasciata israeliana a Washington, DC, il 18 ottobre 2023.

Foto: Ali Khaligh /Middle East Images/AFP tramite Getty Images

La descrizione di Steptoe del suo lavoro per la missione israeliana è simile ai suoi obiettivi per il contratto NSO: “fornire consulenza su varie questioni relative al commercio internazionale che riguardano lo Stato di Israele” che sarà utilizzata “per sviluppare la sua posizione rispetto alle varie politiche statunitensi”. .”

Non è illegale registrarsi per fare lobbying per due clienti affiliati, e i potenti studi legali che svolgono attività di lobbying spesso lo fanno per motivi di efficienza e per tenere riunioni insieme.

“Non è raro prendere due piccioni con una fava”, ha detto Anna Massoglia, responsabile editoriale e investigativa di OpenSecrets, che tiene traccia del denaro delle lobby a Washington. “È possibile che la NSO abbia ottenuto uno sconto perché avevano già Israele.”

“È possibile che la NSO abbia ottenuto uno sconto perché avevano già Israele.”

Il 30 ottobre, nel mezzo dell’assalto israeliano contro Gaza, Steptoe ha presentato la sua dichiarazione supplementare, in cui i lobbisti dovrebbero descrivere dettagliatamente i loro incontri e i contatti con il Dipartimento di Giustizia. È stato lasciato curiosamente vuoto, forse facendo presagire un successivo emendamento al documento. (“Il documento copre ciò su cui ci è stato chiesto di fornire consulenza e non possiamo commentare ulteriormente in questo momento”, ha detto Steptoe in una nota.)

“È difficile dimostrare che sia intenzionale”, ha detto Massoglia. “Ma il tempismo è interessante.”

Legami con il governo israeliano

L’anno scorso, un’e-mail precedentemente non segnalata, ottenuta tramite una richiesta di registri pubblici, ha fornito un altro esempio dell’intreccio del rapporto tra il governo israeliano e NSO.

Nel maggio 2022, Love, presidente ad interim del comitato di revisione degli utenti finali presso il Dipartimento del Commercio, ha inviato un’e-mail ai lobbisti di Steptoe e Pillsbury. Love ha inviato un elenco di domande al proprio cliente, NSO, in merito alla richiesta dell’azienda di essere rimossa dalla lista nera.

“Chiediamo anche il permesso di fornire queste domande al governo di Israele”, ha scritto Love.

L’e-mail, tuttavia, è stata inviata circa un anno e mezzo prima che Steptoe depositasse la registrazione alla FARA affinché il suo personale potesse esercitare attività di lobbying per conto di NSO – e solleva dubbi sull’aderenza alla legge sul lobbismo straniero. (All’epoca Pillsbury era registrata sotto FARA.)



La FARA richiede ai lobbisti di registrarsi presso il Dipartimento di Giustizia quando assumono committenti stranieri – sia governi che aziende – come clienti.

“Ciò che non è mai stata una zona grigia sotto la FARA è che se comunichi direttamente con il governo degli Stati Uniti per conto di un mandante straniero, questa è un’attività politica”, ha detto Ben Freeman, direttore del programma di democratizzazione della politica estera al Quincy Institute. Del periodo in cui Steptoe lavorava per la NSO ma non si era ancora registrato, Freeman ha detto: “Evitando la registrazione alla FARA, stanno davvero giocando con il fuoco”.

Sebbene i casi FARA siano aumentati dal 2016, le accuse mosse dal Dipartimento di Giustizia rimangono relativamente rare. Lo statuto stesso è indulgente, i meccanismi di applicazione come le lettere di avvertimento spesso rendono discutibile la mancata registrazione e, con così poca giurisprudenza a causa di così poche accuse, i pubblici ministeri sono restii a cimentarsi in accuse. (Il Dipartimento di Giustizia non ha risposto a una richiesta di commento.)

“Evitando la registrazione alla FARA, stanno davvero giocando con il fuoco”.

In una lettera inviata al Dipartimento di Giustizia nel luglio dello scorso anno, Democracy for the Arab World Now ha invitato il governo a indagare su quella che, all’epoca, veniva descritta come la mancata registrazione delle aziende come agenti per Israele sotto la FARA. “Crediamo che la falsa dichiarazione sia intenzionale”, si legge nella lettera.

Nessuna delle quattro società assunte da NSO ha dichiarato nelle proprie registrazioni che esiste un controllo del governo israeliano sul gruppo di spyware, nonostante le prove presentate da Democracy for the Arab World Now dell’influenza israeliana sulla società che soddisfa la definizione statunitense di controllo governativo. . Ciò include il fatto che tutti i contratti di NSO sono determinati dal governo israeliano, presumibilmente per servire interessi politici.

Il Dipartimento di Giustizia, tuttavia, non fornisce aggiornamenti o risposte a tali deferimenti. Né ha pubblicato un parere né emesso una sanzione.

“Sulla base dei documenti della FARA, si potrebbe avere l’impressione che la NSO fosse una normale entità aziendale privata”, ha affermato Shapiro, di Democracy for the Arab World Now. “Ma dato il suo ruolo nello spyware, comprendere il controllo del governo è davvero importante.”

Origine: theintercept.com



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