Il sindaco Quentin Hart, a sinistra, e il pastore Frantz WhitfieldIllustrazione di Madre Jones: Getty (2); ZUMA (3)

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Situato lungo il fiume Cedar a due ore di macchina a nord di Des Moines si trova la piccola città di Waterloo, la città più nera dell’Iowa. Il fiume divide nettamente i suoi lati est e ovest, con un pittoresco centro cittadino a cavallo delle sue sponde. Per diversi decenni, tra gli headliner dell’anfiteatro all’aperto del centro per le arti dello spettacolo del centro città, delle palestre delle scuole superiori e dei pulpiti delle chiese c’erano politici nazionali in cerca della Casa Bianca.

Ciò non è raro in Iowa, i cui caucus hanno contribuito a scegliere i presidenti di entrambi i partiti dal 1972. Ma ciò che distingue Waterloo dalla maggior parte delle altre città e paesi di uno stato a stragrande maggioranza bianco è la sua sorprendente diversità, con una considerevole comunità di elettori neri che sono stati storicamente molto apprezzati. ricercato dalle campagne democratiche.

“Non c’è una popolazione numerosa in altre aree” dello stato, dice il sindaco Quentin Hart, e quindi i candidati hanno lavorato duro “per cercare di guadagnare il voto nero qui”. Nel 2019, dopo mesi di corteggiamento attraverso numerose campagne, Hart ha appoggiato Pete Buttigeig poco prima dei caucus del 2020, dandogli una copertura in ritardo sia nei media statali che nazionali che hanno giocato contro la trama secondo cui ha lottato per ottenere il sostegno degli elettori neri.

Il pastore Frantz Whitfield ha ospitato candidati presidenziali risalenti a Jesse Jackson e Bill Clinton per i servizi presso la chiesa battista del Monte Carmelo. Durante i caucus, i candidati chiamavano dai loro cellulari, chiedendo tempo di parola durante i servizi. “Avevamo Beto O’Rourke con noi una domenica mattina, e non appena è uscito, è entrato il sindaco Bill deBlasio di New York”, dice, ricordando un giorno prima del caucus democratico del 2020. Alla fine, quell’anno Whitfield appoggiò l’allora candidato Joe Biden, che arrivò al quarto posto in una gara segnata da guasti tecnici.

La campagna di Biden è stata ripresa tre settimane dopo, quando ha facilmente conquistato la Carolina del Sud, con il suo elettorato democratico democratico prevalentemente nero. E sotto la sorveglianza di Biden, il Partito Democratico, citando l’interesse a sollevare gli elettori in stati più diversi, si è mosso per abbandonare il caucus dell’Iowa. Quest’anno, il concorso per la nomina presidenziale inizierà ufficialmente il 3 febbraio nella Carolina del Sud.

Whitfield e altri leader della comunità nera dei colletti blu di Waterloo non apprezzano il fatto che l’Iowa sia stato detronizzato. Ma anche se potrebbero non essere più così apprezzati dalle campagne, i loro anni nel vortice hanno lasciato loro consigli da offrire. Alcuni si applicano a coloro che sperano di coinvolgere gli elettori neri altrove, incluso Biden questo novembre, e i futuri democratici nelle primarie aperte del 2028. Ma gran parte di ciò che hanno imparato – sul valore di una difesa coordinata e sulla spinta per l’assunzione e la spesa per campagne locali – offre lezioni più ampie alle comunità nere altrove su come assumere il proprio potere quando i politici cercano voti.

Anche se l’influenza di Waterloo è tramontata, Whitfield riceve ancora numerosi inviti a Washington dall’amministrazione. Alla festa di Natale della Casa Bianca del 2022, ha incontrato un pastore originario della Carolina del Sud che ha detto: “‘Bene, sembra che ci stiamo scambiando i posti in questo ciclo elettorale'”, racconta Whitfield. “Ho detto: ‘Trarne il massimo vantaggio’. Approfittatene appieno.’”

Waterloo ha radici industriali, e la storia della sua comunità nera risiede nei lavoratori che furono portati lì in treno, molti dal profondo sud, nel bel mezzo di uno sciopero del 1910 dei lavoratori bianchi. Oggi, i residenti neri costituiscono circa il 17% dei 67.000 residenti di Waterloo, una quota significativa in uno stato in cui gli afroamericani costituiscono meno del 4% della popolazione complessiva.

Sebbene la città sia apprezzata da coloro che la chiamano casa, può essere un posto difficile: un rapporto del 2018 ha classificato Waterloo come il posto peggiore in cui vivere per i neri negli Stati Uniti, citando la discriminazione in materia di lavoro e alloggio. La città rimane in gran parte segregata, con la comunità nera radicata a est del Cedar, dove gli scioperanti del sud costruirono le loro case generazioni fa. I candidati presidenziali democratici di passaggio a volte organizzavano un evento a East Waterloo e un altro a West Waterloo nello stesso giorno, data la forte divisione.

I leader dell’Iowa a tutti i livelli sono profondamente consapevoli del ruolo dei caucus come importante fonte di denaro; la sola area di Des Moines-Ames ha ricevuto oltre 100 milioni di dollari in spot televisivi nel 2020. I sostenitori di Waterloo non fanno eccezione, e Deidre DeJear, che nel 2022 è diventato il primo afroamericano nominato governatore dell’Iowa Democratici, spiega dove e come la campagna apre le sue questioni di portafoglio.

“Hanno l’opportunità di assumere membri della comunità che si trovano in quelle comunità. Hanno l’opportunità di investire dollari, sia che si tratti di avere spazi per uffici… la radio locale e la stazione televisiva locale che sappiamo che i membri della comunità ascoltano e guardano”, spiega.

Il programma standard del caucus dell’Iowa dei democratici prevedeva il paracadutismo di orde di organizzatori ventenni provenienti da grandi città e città universitarie al di fuori dello stato di Hawkeye. Ero uno di loro a Waterloo prima delle primarie del 2020, lavorando per Kamala Harris. I residenti potevano individuare gli intrusi come me nella campagna elettorale da come pronunciavamo il nome della città: come la canzone degli ABBA, con una scia discendente; La gente del posto enfatizza il “-loo” di chiusura alla fine, alzando il tono come se chiamassero casa. Acquagabinetto.

Durante il regno dei caucus, East Waterloo, la Black Waterloo, ottenne la sua quota di visite di passaggio a livello della superficie. “Effettueranno un’analisi visiva in cui è coinvolta la stampa”, afferma DeJear. Nel corso del tempo, i leader neri di Waterloo hanno insistito, con un certo successo, per investimenti e impegni più profondi, anche chiedendo che i lavori elettorali andassero invece a persone di Waterloo. “Cosa è successo ai giovani della nostra comunità che possono bussare alle porte, lavorare su queste campagne ed essere pagati per farlo?” chiede il sindaco Hart.

Ryan Stevenson, originario di East Waterloo, dice che “non è cresciuto vedendo i cartelli stradali” o “ricevendo pubblicazioni e buste”. Ma è stato assunto a 31 anni per organizzare per Cory Booker in vista dei caucus del 2020. Attribuisce ai suoi capi il merito di avergli permesso di “essere creativo in quella posizione, e non solo di fare le tipiche cose organizzative”, dice, mentre costruiva rapporti di volontariato presso la banca del cibo o presso la Casa della Speranza, un centro abitativo transitorio. “Eravamo lì”, dice, “ad organizzare le persone per affrontare i problemi. IO [wanted to build] qualcosa che farebbe avanzare la mia comunità.

“La mia famiglia vive nello stesso quartiere in cui abbiamo sempre vissuto. Nell’isolato di mia nonna, tutti vivono lì da circa 50 anni. Quindi, se lavoro per un candidato, posso fermarmi, prendere un cartello da giardino e metterlo in ogni cortile su e giù per la strada. Solo perché [my neighbors] sostenetemi e siete con me”, dice Stevenson.

L’assunzione di Stevenson ha creato un percorso di carriera per lui, un residente nero locale, per lavorare in politica: un’opportunità che le campagne spesso si estendono a studenti universitari o stagisti in grado di permettersi una retribuzione bassa o nulla. Ha anche lasciato le basi per l’empowerment politico locale dei neri che è sopravvissuto alle elezioni presidenziali.

“Sappiamo tutti come sono le campagne, giusto? Costruiscono questi enormi programmi e sistemi, e poi, una volta finite le elezioni, sono finite”, dice Stevenson. “Volevo essere lì e costruire. Alla fine mi ha preparato a fare altre cose all’interno della comunità”. Ha continuato a guidare un movimento di base radicato a East Waterloo che ha spinto con successo la polizia a eliminare un logo simile a un simbolo del KKK. Poco dopo, avrebbe gestito una campagna per il consiglio comunale del 2021 per Nia Wilder, ex conduttrice di KBBG, la stazione radio nera di Waterloo. La sua vittoria ha contribuito a garantire il primo consiglio a maggioranza nera nella storia di Waterloo, il tutto entro un anno dal periodo di Stevenson con Booker.

Le campagne democratiche lo sono spesso criticato per incontri superficiali e passi falsi compiaciuti con gli elettori neri: una foto in un locale di soul food locale o una sosta in una chiesa nera. Gli investimenti più consistenti alla fine ottenuti a Waterloo, comprese le assunzioni come quella di Stevenson, non furono offerti facilmente. Provengono da leader della comunità che lavorano insieme per sfidare le campagne per fare meglio.

“Molte persone entrano nella tua comunità”, afferma il sindaco Hart, “e poi la domanda è: dopo che sono entrate nella comunità per guadagnarsi il tuo sostegno, come puoi massimizzare quella relazione?” Per i luoghi che si ritrovano corteggiati come lo era una volta Waterloo, raccomanda di avviare una “conversazione coordinata [among leaders] su ciò che conta di più e su ciò che crea un vero cambiamento nella comunità” prima che arrivino i candidati. “Queste persone non possono offrire il mondo, ma [you] Ho bisogno di trovare qualcuno che sia disposto ad ascoltare”, dice.

Il consigliere Wilder è d’accordo: “Prima che succeda qualcosa con qualcuno che viene nella vostra città con il desiderio di fare qualcosa, incontratevi prima come comunità, in modo da poter capire dove siete tutti allineati”.

Latanya Graves, presidente della NAACP della contea di Black Hawk, afferma che senza i leader locali che mostrano i muscoli, il processo della campagna può essere stereotipato. “Arrivano con una lista della spesa e dicono: ‘Bene, farò questo, e lo cambierò, e ho già abbozzato i miei piani per metterlo in atto.’ E le persone li guardano, dicendo ‘Beh, e i miei problemi?’ Molte volte, i nostri problemi vengono lasciati nel dimenticatoio”.

I leader neri di Waterloo pensano che tale coordinamento avrebbe potuto dare più benefici alla loro comunità se fosse iniziato prima. Ma oltre ad un certo successo nell’assicurare opportunità di lavoro locali, affermano che i loro sforzi hanno contribuito ad elevare il profilo della loro città; nel 2019, Waterloo ha ospitato un forum presidenziale su questioni locali e urbane sponsorizzato dalla Conferenza dei sindaci degli Stati Uniti.

Con alcuni sondaggi del 2024 che rivelano un calo dell’entusiasmo per la rielezione del presidente Biden tra gli elettori neri, la storia recente di Waterloo offre un chiaro avvertimento sui rischi che un importante democratico bianco trascuri di raggiungere gli elettori neri. Nelle primarie presidenziali dei Democratici del 2016, il pastore Whitfield è stato uno dei primi sostenitori del Segretario di Stato Hillary Clinton. Ma mentre la stagione dei caucus continuava e Bernie Sanders riprendeva slancio, lui e altri leader della comunità nera si avvicinarono alla campagna di Clinton per sollecitare un impegno più profondo a Waterloo. Quando non hanno visto alcun cambiamento, Whitfield ha cambiato la sua approvazione.

La squadra di Clinton pensava di avere “tutto in serbo, che avrebbero già vinto Waterloo e Black Hawk County”, racconta Whitfield. “Si sentivano come se non avessero davvero bisogno di connettersi con nessuno dei leader qui. Non hanno preso [our] consiglio.” Durante la notte del caucus, Bernie Sanders ha dominato l’area.

La storia era stata completamente diversa nel 2007, quando il candidato Barack Obama tenne una manifestazione a Waterloo lo stesso giorno di febbraio in cui annunciò la sua candidatura presidenziale, non molto lontano a Springfield, Illinois. Nella notte del caucus, la contea gli ha dato quasi lo stesso sostegno di Hillary Clinton e John Edwards, i due secondi classificati, messi insieme. In una visita di ritorno nel 2012, ha adulato una folla di 2.000 partecipanti, dicendo loro che “è stato nei vostri cortili dove è iniziato il nostro movimento per il cambiamento”.

“Dimostra il nostro valore, averlo [campaign visit] lo stesso giorno in cui è stato lanciato nel suo stato d’origine”, afferma il sindaco Hart. Mentre le narrazioni dei media nazionali si concentravano sulla misura in cui la vittoria di Obama in Iowa nel 2008 dimostrava che poteva conquistare gli elettori bianchi, nella notte del caucus, la maggior parte ignorava le sue radici a Waterloo e gli elettori neri che lo sostenevano lì – e il cui forte sostegno avrebbe continuato a liberarlo. la nomina e la Casa Bianca. “Il nostro sostegno è importante, indipendentemente dal fatto che i candidati lo apprezzino, ci credano o no”, afferma Graves.

Mentre il calendario delle primarie democratiche si sposta in un nuovo territorio, gli elettori neri della Carolina del Sud e i candidati in cerca del loro sostegno hanno la possibilità di dimostrare un impegno autentico e costruttivo per costruire la base elettorale nera del partito in un modo che duri oltre il giorno delle elezioni. Man mano che gli orari delle primarie cambiano, Waterloo sa che i politici vanno e vengono. Per le comunità nere che visitano, Stevenson ha un promemoria: “Alla fine, questa sarà per voi tutti a casa”.

Immagine in alto: illustrazione di Mother Jones; Alex Wong/Getty; Vinci McNamee/Getty; Paul Boucher/ZUMA; Jack Kurtz/Zuma; Al Drago/CQ Appello/Zuma

Origine: www.motherjones.com



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