Due bambini lavoratori pranzano nella fabbrica Economy Glass Works nel West Virginia nel 1908.

Foto: Lewis Hine/Universal Images Group tramite Getty Images

Quali Stati Uniti il vicepresidente ha detto questo, e quando?

“Non è lontano il tempo in cui il lavoratore potrà avere una settimana di quattro giorni e la vita familiare sarà ancora più pienamente goduta da ogni americano. [These are] non sogni o vanterie, semplicemente proiezioni dei guadagni che abbiamo ottenuto negli ultimi quattro anni”.

La risposta è Richard Nixon, quando lui e Dwight Eisenhower si candidarono per la rielezione nel 1956.

Quando Nixon sosteneva la settimana lavorativa di quattro giorni, la richiesta di dedicare meno tempo al lavoro era già centrale nella politica progressista da 90 anni. Dopo una lunga assenza, finalmente è ritornato. Innanzitutto, gli United Auto Workers si stanno preparando a scioperare, chiedendo non solo migliori retribuzioni e benefici, ma anche una settimana lavorativa di 32 ore e quattro giorni.

Nella seconda metà del 1800, i nuovi datori di lavoro industriali richiedevano regolarmente 60 o più ore di lavoro ogni settimana. Il 1 maggio 1867, i sindacati manifestarono a Chicago a sostegno di una nuova legge dell’Illinois che imponeva la giornata lavorativa di otto ore. Ciò non ha portato da nessuna parte: i datori di lavoro hanno ampiamente ignorato sia i manifestanti che la legge.

Ma in ricordo delle proteste del 1867, una federazione nazionale dei lavoratori scelse il 1° maggio 1886 come giorno per uno sciopero universale che richiedeva la giornata lavorativa di otto ore. Questo desiderio era così sentito che i manifestanti hanno cantato una canzone chiamata “Otto ore”:

Vogliamo sentire la luce del sole
E vogliamo annusare i fiori.
Siamo sicuri che Dio lo ha voluto
E intendiamo avere otto ore
.

Otto ore di lavoro, otto ore di riposo
Otto ore per quello che faremo
.

I milionari dell’Età dell’Oro lo trovarono così affascinante che la polizia di Chicago sparò e uccise diversi lavoratori in sciopero nello stabilimento di mietitura McCormick della città. Il giorno successivo, un attaccante ha lanciato una bomba contro i poliziotti, uccidendone uno. Tutto ciò divenne noto come l’affare Haymarket, uno degli eventi più significativi nella storia del lavoro statunitense.

Tuttavia, questo non ha fatto molta differenza per molto tempo. I sindacati ebbero solo successi intermittenti lottando per una settimana lavorativa più breve fino agli anni ’30 e alla Grande Depressione. Nel 1938, il Congresso approvò finalmente il Fair Labor Standards Act, che creò il salario minimo, proibì la maggior parte del lavoro minorile e creò di fatto una settimana lavorativa di 44 ore. Questo è stato abbassato a 40 ore due anni dopo.

Il fatto che Nixon – generalmente non visto come un radicale di sinistra – chiedesse una settimana lavorativa di 32 ore entro il 1956 illustra quanto profondamente fosse penetrato nella coscienza americana il fatto che, col tempo, tutti avrebbero lavorato di meno e avrebbero vissuto di più.

Il fatto che Nixon chiedesse una settimana lavorativa di 32 ore illustra quanto profondamente fosse penetrato nella coscienza americana il fatto che, col tempo, tutti avrebbero lavorato meno e vissuto di più.

Il concetto generale è semplice, anche se la sua manifestazione è complessa.

Nel corso del tempo, le persone escogitano modi per produrre di più con la stessa quantità di lavoro umano. I telai hanno permesso a meno lavoratori di produrre molto più tessuto. Legioni di dattilografi furono sostituite da computer e software di elaborazione testi. Alla fine l’intelligenza artificiale potrebbe soppiantare, ad esempio, i radiologi che esaminano le scansioni dell’interno del tuo corpo e cercano di capire cosa sta succedendo lì dentro.

Questo processo è così potente che persino Karl Marx e Friedrich Engels lo hanno celebrato nel “Manifesto del partito comunista”:

La borghesia… è stata la prima a mostrare ciò che l’attività dell’uomo può apportare. Ha compiuto meraviglie che superano di gran lunga le piramidi egiziane, gli acquedotti romani e le cattedrali gotiche.

La borghesia… ha creato forze produttive più massicce e colossali di quelle che hanno creato tutte le generazioni precedenti messe insieme.

Siamo abituati all’idea che in una società sempre più produttiva le persone possano essere pagate di più. Ma generalmente non ci rendiamo conto che anche loro possono essere pagati allo stesso modo ma lavorare meno ore. Se la produttività aumenta abbastanza, ottengono entrambe le cose: guadagnare di più con meno ore.

John Maynard Keynes, uno degli economisti più importanti della storia, considerò cosa ciò significasse in un saggio del 1930 intitolato “Possibilità economiche per i nostri nipoti”.

Come spiegò Keynes, “Il problema economico, la lotta per la sussistenza, è sempre stato fino ad oggi il problema primario e più urgente della razza umana”. Tuttavia, ha sostenuto, “il problema economico potrebbe essere risolto, o almeno essere in vista di una soluzione, entro un centinaio di anni” – vale a dire, proprio adesso.

Keynes ipotizzò che le persone avrebbero ancora voglia di lavorare, ma forse solo 15 ore a settimana. Poi, per il resto del tempo, ogni essere umano dovrebbe capire “come occupare il tempo libero, che la scienza e l’interesse composto gli avranno guadagnato, per vivere saggiamente, piacevolmente e bene”.

Keynes non era sicuro che avessimo la forza per farcela. Larry Summers, l’eminente economista di Harvard che ha prestato servizio nelle amministrazioni Clinton e Obama, è d’accordo. Recentemente ha espresso preoccupazione per la prospettiva che dei normali sciattoni abbiano troppo tempo libero, dicendo che “per ogni uomo di mezza età disoccupato che sta imparando a suonare l’arpa o ad apprezzare gli impressionisti, ce ne sono un centinaio che bevono birra, giocano ai videogiochi, e guardare 10 ore di TV al giorno.

Ma ciò che Keynes aveva previsto, e che Summers teme, è stato in gran parte escluso dall’agenda politica degli Stati Uniti dal 1956. Aumento della produttività Potere portare a una retribuzione migliore o a una riduzione del lavoro per la gente normale. Ma ora sappiamo che ciò richiede uno sforzo politico immenso. Per la maggior parte degli ultimi 50 anni, non è successo nessuno dei due. La società americana nel suo complesso è diventata molto più produttiva durante questo periodo. Ma la maggior parte dei guadagni che ne derivano sono andati al 10% più ricco degli americani, per un totale di circa 47mila miliardi di dollari.

La richiesta della UAW dimostra che, finalmente, la gente normale si sta rendendo conto di nuovo che è del tutto fattibile per loro lavorare di meno, ma guadagnare la stessa quantità di denaro o di più.

L’idea si sta lentamente diffondendo nella società di tutto il mondo. L’assemblea legislativa dello stato del Maryland sta valutando un disegno di legge per incoraggiare le imprese a stabilire una settimana di quattro giorni. Lo Scottish National Party, il partito al potere in Scozia, ha chiesto una settimana di 32 ore. L’anno scorso, 70 aziende nel Regno Unito hanno partecipato a una prova di una settimana di quattro giorni.

Rendere la settimana lavorativa di quattro giorni lo standard è ovviamente ancora lontano. Sicuramente dovrà affrontare la stessa feroce opposizione che affrontò la settimana di cinque giorni 100 anni fa. Ma il semplice fatto che le persone capiscano che è possibile è un grande, grande passo avanti e qualcosa per celebrare questo Labor Day.

Origine: theintercept.com



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