Il racket del pranzo a scuola. Immagine: JSC e AI Art Generator.

Nel 2020 il governo federale degli Stati Uniti ha intrapreso un grande e bellissimo esperimento: espandere l’uso dei soldi dei contribuenti per contribuire a scongiurare la povertà. Quell’esperimento si è ora in gran parte concluso con uno scioccante ritorno al business as usual.

Una componente fondamentale dell’esperimento è stata quella di garantire che gli studenti delle scuole pubbliche ricevessero pasti gratuiti tramite il programma National School Lunch del Dipartimento dell’Agricoltura, indipendentemente dal reddito familiare.

Durante l’anno scolastico 2020-2021, il 98% di tutti i pranzi scolastici erano gratuiti per gli studenti, rispetto solo al 68% dei pranzi dell’anno precedente. Luis Guardia, presidente del Food Research & Action Center (FRAC), ha sottolineato che tali dati “dimostrano cosa è possibile quando i pasti vengono forniti gratuitamente a tutti gli studenti e i bambini tornano a scuola”. Era come se, all’improvviso, accanto a insegnanti, libri e strutture finanziati dai contribuenti, alle scuole pubbliche fosse stato permesso di considerare l’idea di nutrire gli studenti come essenziale quanto istruirli.

Il programma di finanziamento del pranzo scolastico è stato uno dei numerosi programmi di assistenza basati sul buon senso approvati dal Congresso nel 2020, quando le scuole e le aziende hanno chiuso per fermare la diffusione del virus COVID-19. I programmi, che includevano anche un credito d’imposta mensile per i figli, una pausa nel rimborso dei prestiti studenteschi e sui requisiti di lavoro per i buoni pasto, hanno dimostrato che l’assistenza governativa funziona. Non solo hanno impedito alle persone di cadere nella povertà estrema, ma hanno addirittura portato a una riduzione record dei livelli di povertà.

Ora che la maggior parte di questi programmi scade, è probabile che i livelli di povertà tornino ad aumentare. E, con la fine dei pasti scolastici gratuiti finanziati dal governo federale, i bambini che vivono nella nazione più ricca del mondo soffriranno di nuovo la fame. Come diceva un titolo, “Il pranzo vergognoso potrebbe tornare nel menu”.

Quando nel giugno 2022 si è concluso il programma temporaneo di pranzo gratuito che ha sfamato 50 milioni di studenti, la partecipazione ai programmi di pasto scolastico è diminuita del 23% e sono riprese le qualifiche basate sul reddito per i pasti gratuiti. Oggi il debito nazionale per i pasti nelle scuole pubbliche è salito a 262 milioni di dollari all’anno e si stima che 30,4 milioni di studenti non possano permettersi di pagare i pasti a scuola.

Le storie vergognose abbondano. Ad esempio, la Donovan Elementary School di Lebanon, Ohio, ha annunciato “Ice Cream Friday”, un’attività divertente accompagnata da una rigida serie di regole legate ai conti dei pasti degli studenti:

Uno studente deve avere soldi sul proprio conto per acquistare un gelato. Se uno studente ha un saldo negativo, non potrà acquistare un gelato anche se porta con sé 1 dollaro per il gelato. Agli studenti è consentito solo l’acquisto [one] gelato e non è consentito acquistare un gelato per un amico.

Una persona che ha commentato l’annuncio della scuola su Facebook ha criticato il post, dicendo: “Date semplicemente il gelato ai bambini!!! Il fatto che i bambini non possano comprare il gelato ai loro amici è disgustoso.

In un distretto scolastico di Filadelfia, dove centinaia di famiglie di scuole pubbliche hanno accumulato decine di migliaia di dollari di debiti per il pranzo scolastico, alle scuole viene ora imposto di limitare i pasti. Gli alunni dal sesto al dodicesimo anno in debito non verranno più nutriti a scuola. Tra loro c’è una madre single di tre figli che non riesce a saldare il debito di 400 dollari per il pranzo dei suoi figli.

Nella Carolina del Nord, il distretto scolastico di Charlotte-Mecklenburg ha quasi 500.000 dollari di debiti non pagati per il pranzo scolastico.

Anche nei distretti scolastici dove i pasti sono gratuiti per le famiglie a basso reddito, c’è un profondo stigma quando i bambini vengono presi di mira. Ci sono storie horror di “pranzo vergognoso”, come quelle di bambini che rinunciano ai pasti per non essere dichiarati troppo poveri per pagare di tasca propria. Inoltre, secondo un’analisi dei debiti per il pranzo scolastico, molti ragazzi “fanno parte di famiglie che guadagnano troppo per essere considerati con pranzo gratuito o ridotto, ma guadagnano anche troppo poco per permettersi i pasti scolastici regolari”.

Il nostro attuale mosaico di cose solleva una semplice domanda: perché poniamo limiti su chi può ricevere cibo gratis a scuola quando non poniamo tali limiti su chi può ricevere un’istruzione?

Le linee che tracciamo sono arbitrarie. Garantiamo aule pubbliche e stipendi degli insegnanti finanziati dai contribuenti, nonché strade, parchi, biblioteche, vigili del fuoco, paramedici, assistenza sanitaria per gli over 65 e vaccini e test COVID-19. Nessuno di questi ha requisiti basati sul reddito o sul lavoro. Sono gratuiti nel punto di utilizzo per tutti.

Ma poniamo dei limiti alle mense scolastiche per i bambini.

Invece di metterlo in discussione, siamo incoraggiati a impegnarci nella filantropia privata per impedire ai bambini di soffrire la fame attraverso storie di benessere nei media di individui eroici che si fanno avanti per svolgere il lavoro del governo.

Ad esempio, un ristorante di proprietà di donne di colore nell’Ohio chiamato Mz. Soulfood di Jade ha ripagato centinaia di dollari di debiti per il pranzo scolastico per gli alunni di 3a e 4a elementare presso la già citata Donovan Elementary School in Libano, in modo che tutti i bambini potessero godersi il Ice Cream Fridays. Naiyozcsia Thomason ha detto di essere stata spinta a farlo perché una volta era una madre single che aveva debiti che non poteva permettersi di pagare.

Good Morning America ha messo in evidenza una madre della Virginia di nome Adelle Settle per aver avviato un’organizzazione no-profit per raccogliere fondi per i debiti del pranzo scolastico nel suo stato, menzionando solo verso la fine della storia che Settle sta sostenendo la legislazione statale per garantire che le scuole diano da mangiare a tutti i bambini.

Settle ha giustamente detto che attende con impazienza il momento in cui la sua organizzazione “non sarà più necessaria e potremo chiudere i battenti e non raccogliere più soldi per il debito dei pasti scolastici, perché non ce n’è più bisogno”.

Ma se i repubblicani riuscissero a farcela, taglierebbero del tutto i finanziamenti federali per le mense scolastiche. Dichiarandola una priorità per il 2024, il partito conservatore ha promesso di porre fine alla Community Eligibility Provision (CEP) del National School Lunch Program perché “CEP consente ad alcune scuole di fornire pranzi scolastici gratuiti indipendentemente dall’idoneità individuale di ciascuno studente”. Nella visione distopica del mondo repubblicana, i bambini non hanno un diritto incondizionato al cibo.

Ma quei bambini che vivono in un numero crescente di stati gestiti dai democratici che hanno imparato dall’esperimento pandemico del governo federale sono molto più fortunati. Quest’anno il Dipartimento dell’Istruzione della California si è vantato di essere “il primo stato a implementare un programma statale di pasti universali per i bambini in età scolare”, un programma che prevede “non solo i bambini bisognosi, ma tutti i bambini ogni giorno di scuola”. Colorado, Illinois, Maine, Massachusetts, Michigan, Minnesota, New Mexico e Vermont hanno implementato programmi simili che sono in atto in modo permanente.

“‘Debito per il pranzo scolastico’ è un termine così assurdo che non dovrebbe nemmeno esistere”, ha dichiarato il senatore John Fetterman, D-PA, presentando la legge sulla cancellazione del debito del pranzo scolastico. L’atto di Fetterman ordinerebbe al Dipartimento dell’Agricoltura di saldare tutti i debiti relativi ai pasti scolastici.

Non basta saldare il debito una volta. Se le scuole pubbliche fornissero un’istruzione gratuita, dovrebbero includere i pasti senza vincoli e indipendentemente da dove si vive. Il FRAC ha sostenuto numerosi atti legislativi federali che, se approvati, garantirebbero che nel paese più ricco del mondo i bambini in età scolare non soffrano la fame. Il principale tra questi è l’Universal School Meals Program Act del 2023 della deputata del Minnesota Ilhan Omar. È modellato sull’approccio della California: un programma permanente che offre pasti gratuiti per tutti i bambini senza restrizioni di reddito.

Ho chiesto a mio figlio di 16 anni che frequenta una scuola pubblica in California e pranza con i suoi amici come reagirebbe se i bambini della sua scuola dovessero pagare i pasti.

“Sarebbe piuttosto stupido”, ha detto. Ha ragione, è semplicissimo.

Questo articolo è stato prodotto da Economia per tuttiun progetto dell’Independent Media Institute.

Origine: https://www.counterpunch.org/2023/10/02/kids-shouldnt-have-to-pay-for-school-lunches/



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