Nella prima parte di questa breve serie, Brian Parkin ha mostrato come il programma di energia nucleare della Gran Bretagna fosse una conseguenza di un progetto di armi nucleari inteso a mantenere la Gran Bretagna come una nazione imperialista di alto livello. Qui spiega come le delusioni ideologiche e il segreto militare che ciò ha generato abbiano lasciato la Gran Bretagna con una delle passività di generazione di energia più antieconomiche e inaffidabili del pianeta.

Centrale nucleare di Sizewell B vista dalla spiaggia di Thorpeness. Foto di Charlie Hore

I governi britannici dopo il 1945 perseguirono un consenso di ripresa nazionale basato sul rilancio di un’economia impoverita attraverso nuove tecnologie e un contratto sociale di stato sociale, per aumentare la produttività e i profitti a un livello in grado di sostenere la Gran Bretagna come potenza mondiale.

Ma l’accordo postbellico sulle sfere di influenza del 1945 tra Stati Uniti, Russia e Gran Bretagna lasciò rapidamente il posto alla Guerra Fredda ea una nuova corsa agli armamenti. La Guerra Fredda divise il mondo in due campi armati e, con la formazione della NATO nel 1949, gran parte dell’Europa occidentale cadde sotto la guida degli Stati Uniti contro l’Unione Sovietica ei suoi alleati del Patto di Varsavia. Un anno dopo, con lo scoppio della guerra di Corea, divenne chiaro che sezioni delle forze armate statunitensi stavano facendo pressioni per l’uso delle armi nucleari come opzioni di primo attacco.

Ciò che era chiaro all’interno di questo nuovo ordine era che la sfera di influenza della Gran Bretagna si era dissipata in quella delimitata dalla superpotenza nucleare degli Stati Uniti. Ma la Gran Bretagna ha comunque persistito con il proprio programma di bomba atomica, oltre a un programma di bombardieri V come mezzo per realizzarlo. Per i guerrieri freddi della Gran Bretagna, questo era fondamentale per una capacità nucleare militare di primo attacco che li avrebbe tenuti alla pari con gli Stati Uniti. Come ha affermato il Comitato dei capi di stato maggiore delle forze armate: “Se non sviluppassimo armi da megatoni (bombe all’idrogeno), sacrificheremmo immediatamente e per sempre il nostro status di potenza di prima classe”

Imperialismo, indipendenza e isotopi

Questa ambizione è stata sottoscritta da un totale di sei reattori Magnox – due a Calder Hall (ora Sellafield) e quattro a Chapelcross a Dumfries – che erano fondamentali per la produzione occidentale di plutonio per le bombe H. Nel 1958 questi reattori avevano una capacità totale di 250 Mw di potenza elettrica. Ma come le successive stazioni Magnox commerciali, questi reattori a volte si sono dimostrati inaffidabili e la tecnologia ha posto sfide pericolose. E mentre la Gran Bretagna era un’utile fonte di plutonio a buon mercato, gli Stati Uniti nutrivano dubbi sulla capacità della Gran Bretagna di sostenere sia l’impero che una capacità nucleare di primo attacco.

Poi, nel 1958, il primo test britannico della bomba H ebbe luogo sull’isola di Christmas nel Pacifico. Ciò è stato seguito da un emendamento dell’accordo di mutua difesa USA-Regno Unito, principalmente come mezzo per controllare l’attività nucleare britannica limitando la sua quota di obiettivi all’interno dello spazio aereo dell’URSS. Per un po’ l’accordo sul plutonio con gli Stati Uniti è rimasto una strada a senso unico, fino a quando la strategia nucleare del Regno Unito si è basata quasi interamente sulle bombe H. Ciò ora significava che la Gran Bretagna diventava dipendente dagli Stati Uniti per la fornitura di trizio (un isotopo dell’idrogeno) necessario per completare l’implosione della reazione, aumentando così la resa nucleare. Questa è stata la prima tappa nel disfacimento del mito delle armi nucleari “indipendenti” della Gran Bretagna.

Forse l’aspetto più farsesco della “relazione speciale” nucleare è stato il completo controllo americano sull’Operazione Blue Danube – il piano di attacco nucleare europeo congiunto USA-Regno Unito. Ciò ha dato agli Stati Uniti il ​​potere di veto su qualsiasi primo attacco della RAF. Il comando generale americano delle forze nucleari in Europa significava che tutte le armi nucleari, anche quelle nelle basi dei bombardieri della RAF V, erano in pratica proprietà americana. Tutti i manuali delle armi nucleari, le micce, le serrature dei fusibili e i codici dei fusibili erano conservati in un caveau sicuro nella base della RAF e l’accordo prevedeva che “… nel caso in cui il personale della RAF tentasse di ottenere qualsiasi oggetto protetto senza un’autorizzazione superiore e strategica, il [American] le guardie marine dovrebbero esercitare il dovere di sparare (a lui/lei/loro) a morte».

Contabilità acritica

Dopo il successo della produzione di plutonio dai primi reattori Magnox, i governi laburisti degli anni ’60 decisero di procedere con un programma nucleare civile su larga scala. Ogni dubbio sui costi di questa impresa fu accantonato dal “bisogno” strategico di plutonio e dalla fiducia nel nucleare come protezione contro un possibile sciopero dei minatori. Dati tali valori strategici, anche la più elementare analisi costi-benefici era considerata del tutto superflua.

Ma nel 1988 tutti i segreti dell’energia nucleare del Regno Unito caddero sulle scrivanie del dipartimento di ricerca dell’Unione nazionale dei minatori, con la rivelazione delle prestazioni e dei costi di ogni reattore. Hanno dimostrato che le unità Magnox costruite sotto “anche con i tassi di sconto (interesse) del Tesoro più favorevoli e più bassi, nella migliore delle ipotesi avevano funzionato al doppio del costo delle centrali a carbone”. Erano irrimediabilmente inefficienti, in gran parte a causa di difetti di progettazione intrinseci come leghe di barre di combustibile con una tendenza a reagire in modo esplosivo al contatto con l’acqua e nuclei di grafite che potevano iniziare a bruciare alle alte temperature del reattore. Per questi motivi, le stazioni Magnox non avevano mai funzionato a pieno regime.

Le cifre erano ancora più pessime per la seconda generazione di reattori a gas avanzato (raffreddati) (AGR).). Destinati a funzionare continuamente durante il rifornimento, questi reattori hanno subito l’inceppamento sia della barra del combustibile che della barra di controllo. Le temperature del vapore erano raramente ottimali e gli scambiatori di calore spesso si surriscaldavano. Questi difetti si sono combinati per renderli impossibili da eseguire a piena capacità, con un utilizzo a volte inferiore al 18%. EDF, che in seguito li avrebbe rilevati quasi per niente, li ha descritti come “casi panieri”. Un funzionario del Tesoro nel periodo precedente alla privatizzazione dell’elettricità li descrisse come “…la follia ingegneristica più costosa mai sottoscritta dal contribuente del Regno Unito”.

Il cane e il lampione: il rapporto speciale tra Stati Uniti e Regno Unito

I sogni di superpotenza incarnati nei bombardieri V erano rapidamente naufragati sui progressi russi nella difesa aerea. Con l’abbattimento di un aereo spia americano sopra la Russia centrale nel 1960, era chiaro che nessun aereo della RAF con bombe atomiche avrebbe raggiunto il suo obiettivo. In un certo senso ciò si adattava al pensiero strategico americano, come mostrato da una direttiva della Casa Bianca dell’aprile 1961 che richiedeva un “declassamento” del “rapporto speciale” e di “forzare una maggiore integrazione del Regno Unito in Europa‘.

Questa integrazione alleata potrebbe essere accelerata non prolungare la forza bombardieri del Regno Unito’un compito rapidamente raggiunto grazie al fallimento americano nel completare i missili lanciati dall’aria su cui la RAF ha appuntato il suo futuro ruolo strategico: prima il Bluestreak (abbandonato nel 1960) e poi lo Skybolt (demolito nel 1961). Ma gli Stati Uniti era sensibile riguardo alla “perdita di prestigio e autostima del Regno Unito”, da cui il contentino di condividere il suo deterrente per sottomarini nucleari Polaris, basando le navi americane a Holy Loch, a sole 25 miglia da Glasgow.

Privatizzare Prometeo

L’eventuale privatizzazione dell’industria elettrica del Regno Unito è andata avanti nel 1990, ma solo sulla base del fatto che il governo pagasse il conto per incalcolabili passività nucleari e che le stesse centrali elettriche fossero divise tra due società: Magnox Ltd, un’operazione interamente governativa istituita prima alle stazioni più vecchie che vengono consegnate a un’agenzia per lo smantellamento nucleare; ed EDF, che ha acquisito gli AGR per un prezzo figurativo in grani di pepe, ed è stata anche autorizzata a gestire la propria società di vendita di energia.

Il progetto nucleare britannico è nato da quello che era essenzialmente un imperativo imperialista per la bomba atomica. In quanto tale, è sfuggito a qualsiasi controllo economico pubblico. Invece, divenne una componente chiave della grande illusione di superpotenza britannica post-1945. I guasti nei reattori Magnox furono negati perché il loro compito principale era produrre plutonio per il “deterrente” nucleare britannico. Lo stesso arrogante disprezzo della responsabilità e dell’alta segretezza contraddistingue ancora oggi il progetto dell’energia nucleare.

E ora della flotta AGR, rimangono in funzione solo Heysham 2, Hartlepool e Torness, fino al 2028, momento in cui il reattore ad acqua pressurizzata altamente sovvenzionato di Sizewell B (l’unico mai costruito in Gran Bretagna) sarà l’unico pre-privatizzazione centrale nucleare lasciata in funzione. Quando chiuderanno, i costi dello smantellamento ricadranno sui contribuenti, un conto che potrebbe protrarsi nel prossimo secolo. Ma di una cosa possiamo essere certi: l’affidabilità dell’allevamento del plutonio di Calder Hall, Chapelcross e il numero imprecisato di Magnox “civili”. Perché da qualche parte nel complesso di Sellafield che perde, scricchiola e si decompone, ci sono 139 tonnellate metriche del materiale più mortale conosciuto dall’umanità con un tempo di dimezzamento di 82 milioni di anni.


La terza parte di questa serie affronterà la cattiva gestione di settant’anni di scorie nucleari, i cui costi e pericoli non sono mai stati presi in considerazione nel voodoo dell’economia nucleare.

Origine: www.rs21.org.uk



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